Cómo la pandemia cambiará el negocio del automóvil

Tengo noticias que se sienten emocionantes sólo porque he estado confinado en casa durante un mes. Las llaves de mi auto aparecieron en el piso cerca de la puerta del patio. Habían desaparecido dos semanas antes, y mi respuesta habitual a eso implica volver sobre mis pasos, culpar a otros, y luego plantear preguntas metafísicas sobre las cosas que están, pero no están, donde sé que están. Pero esta vez, tuve el lujo de no tener que ir a ninguna parte. Así que pasé a la inacción, y ahora mi apatía decisiva ha dado sus frutos. Se siente bien ser un ganador.

Lo que no se siente tan bien es pensar en lo que todo esto de quedarse en casa significa para el negocio de los coches. Las ventas de coches cayeron un 27% en marzo, según informó el Departamento de Comercio la semana pasada. Recuerden, los cierres de negocios se generalizaron sólo a mediados de marzo, por lo que la caída de abril es probable que sea mucho peor. La mayoría de los concesionarios de coches están cerrados.

Obviamente son noticias terribles para General Motors (ticker: GM), Ford Motor (F), Fiat Chrysler (FCAU), y otros fabricantes de coches, y habrá la habitual cascada de dolor. La caída de las ventas de vehículos perjudicará a los fabricantes de componentes, como BorgWarner (BWA) y Aptiv (APTV). A medida que los coches continúen cayendo de los alquileres, el inventario de usados aumentará; los precios ya están cayendo. Los mega-comerciantes, incluyendo AutoNation (AN) y CarMax (KMX), se quedarán con un inventario que está perdiendo valor, pero lo tendrán mejor que los concesionarios de mamá y papá, que carecen del mismo conocimiento de las ventas en línea y del acceso al capital.

Las compañías de alquiler, como Hertz Global Holdings (HTZ) y Avis Budget Group (CAR), podrían tener que vender vehículos en la debilidad. Incluso AutoZone (AZO), O’Reilly Automotive (ORLY) y otras cadenas de piezas de recambio, que se benefician cuando los consumidores con poco dinero arreglan sus coches viejos durante más tiempo, se enfrentan a cierres de tiendas paralizantes al tener que recorrer pocos kilómetros en la flota nacional. El problema más amplio es que los negocios de fabricación de automóviles y piezas de repuesto de los EE.UU. emplean a casi un millón de trabajadores, y los negocios de venta de automóviles y piezas de repuesto, a otros dos millones. Estos trabajadores también son compradores, no sólo de coches, sino también de teléfonos inteligentes, zapatillas y, en circunstancias más felices, comidas fuera y vacaciones fuera. Los despidos y los permisos ya han comenzado.

La semana pasada Ford advirtió que tendría una gran pérdida para el primer trimestre, pero también dijo que tiene suficiente dinero para llegar al final del tercer trimestre sin que el negocio de autos se reabra, y pocos esperan un cierre de esa duración. Me puse en contacto con el CEO de Ford, Jim Hackett, quien habló de las lecciones aprendidas durante la crisis financiera mundial de 2008. “Recuerden, Ford no tomó ningún dinero de rescate”, dice. “Recibimos muchos elogios de nuestros clientes por eso”. Eso dejó a la compañía decidida a estar lista para la próxima caída, y lo está, dice Hackett.

Garrett Nelson, que cubre una amplia gama de negocios de automóviles para la CFRA, califica este descenso como peor que la crisis de 2008 y teme que el gasto discrecional pueda tardar más tiempo en volver. No descarta los rescates. “Probablemente sería alguna forma de dinero de los contribuyentes, similar a lo que el gobierno está haciendo con las aerolíneas”, dice Nelson. “Estás tomando una participación en el capital a cambio de fondos de los contribuyentes para mantenerlos a flote.” Nelson tiene un Hold on Ford y un Sell on GM. Él ve un recorte de dividendos para GM, mientras que Ford ya ha suspendido su pago. Él califica al Fiat Chrysler como una compra por su “mucho mejor situación desde la perspectiva del balance”, y por el impulso que su nueva camioneta Ram 1500 había generado antes del cierre.

El analista Adam Jonas de Morgan Stanley espera que el gobierno ayude a los fabricantes de coches, pero no que los rescates. “No creemos que los fabricantes vayan a fallar como lo hicieron en 2008 y 2009”, dice. “Pero la industria va a necesitar apoyo, y esta vez creemos que el apoyo va a venir de abajo hacia arriba, en forma de un estímulo al consumidor”. El programa original de dinero por chatarra, en el que el Tío Sam esencialmente pagaba a la gente para cambiar coches viejos por nuevos, era un paquete de 3.000 millones de dólares que estimulaba 14.000 millones de dólares en compras. Esta vez, él espera un paquete de 10 mil millones de dólares, lo que lleva a 50 mil millones de dólares en compras.

Si triplicas el tamaño del dinero en efectivo para las chatarrerías, creo que merece un nuevo nombre. Escúchame: Clunkers gone humongers. Veamos si se pone de moda.

Jonas recientemente subió su calificación en Tesla (TSLA) a igual peso de bajo peso. “Creemos que el liderazgo relativo de Tesla en vehículos eléctricos podría mejorar con la crisis, ya que otras empresas se retractan de lo que consideran un gasto no esencial”, dice.

Seth Basham en Wedbush, que cubre los distribuidores de automóviles y las cadenas de piezas, dice que AutoZone es uno de los favoritos, por su fuerte balance y su enfoque en el bricolaje. Las cadenas de repuestos en general deben ver ventas saludables para finales de este año y hasta el próximo, agrega. También le está gustando CarMax: “Creemos que van a salir de esta crisis como una empresa más fuerte, en relación con muchos competidores que se van a debilitar o que potencialmente terminarán por quebrar”.

Hackett de Ford dice que los servicios de transporte compartido como Uber y Lyft no se estaban metiendo en su negocio, aunque los expertos los citaron como amenazas a largo plazo para la propiedad de los coches. La pandemia podría hacer que los conductores piensen cuidadosamente sobre los espacios compartidos, incluyendo los coches, dice, señalando que Ford está trabajando en el interior de los vehículos con nanosuperficies que pueden matar los virus al contacto.

Jonas de Morgan Stanley prevé una larga lista de cambios después de la pandemia: menos viajes al trabajo, menos alquiler de coches, coches más jóvenes, menos concesionarios, más servicios digitales y sin contacto. “Cuando se piensa en el negocio de los concesionarios de coches, hay muchos inconvenientes”, dice. “La falta de transparencia, y los diferentes precios. Tiene que cambiar. Tengo la esperanza de que uno de los aspectos positivos de esto sea que pueda acelerar una mejor experiencia.”

Estoy preparando un microestímulo para finales de este año, cuando me espera una nueva minivan. Eso supone que los niños no pueden convencerme de que entre en un vehículo deportivo para entonces, y que no me encierre en otro callejón sin salida con mis llaves.